Etikettarkiv: chapbooks

Berl’s in Brooklyn, passionate about chapbooks and small press poetry


In the autumn of 2013 a new bookstore opened in New York. The name of the store is Berl’s Brooklyn Poetry Shop and it’s unique – it’s the only bookstore in New York that only sells books of poetry. And if that’s not extraordinary enough – the store focus almost entirely on chapbooks and books from micro- and small presses. Presses like Ugly Duckling, Birds, LLC and Future Tense.

Berl’s is a family business and is run by the married couple Farrah Field and Jared White. They met when they studied poetry writing at Columbia University. Both are published poets. They soon married – even the marriage was a bit literary – and 2011 they started to sell chapbooks and books of poetry from small presses at Brooklyn Flea.


At Brooklyn Flea they learned everything about selling beautiful but somewhat obscure books to people who might not be the obvious audience for contemporary and alternative poetry. When Field and White had a baby, Rome, they put their Flea market venture on hold while tending for him.


Field and White had always dreamed of opening a proper bookstore, a space where they could arrange events and exhibit art, but it’s not easy to find affordable and suitable spaces in New York. But by a stroke of luck they found a space in DUMBO, Brooklyn, right below Manhattan Bridge, which is brilliant. There are several publishers, other bookshops and journals in the neighborhood as well – Verso, Melville House, powerHouse Books, P.S. Bookshop, n+1 just to mention a few.


And quite a few residents in DUMBO and the environs both write and read poetry and attend readings, and European tourists find their way to Berl’s Brooklyn Poetry Shop as well, where they can buy colorful, hand printed, rare, playful and thought provoking chapbooks and books, most of them by American poets.


The books at Berl’s are meticulously curated and they are displayed as pieces of art, despite the fact that a chapbook might cost as little as $10. At Berl’s poetry is all and we had the opportunity to ask co-founder and owner Jared White a few questions.

You are specialized in chapbooks and books from small presses. Can you explain what makes them so appealing and desirable?

– For us, discovering the vibrant ecosystem of small/micro publishers making chapbooks and books in an independent, do-it-yourself spirit was hugely inspirational to opening the shop. Here is a huge body of really exciting poetry writing being published for the most part under the radar, too diffuse, vast and rapid-paced for most bookstores to keep up with. It seemed a field in which we could really do something valuable and different than other bookshops in bringing a lot of these publications together, making them available and giving them a significant platform (and shelf real estate in our space).

– We struggle to do justice to the enormity of what is published and of course what we have in our shop is only a slice of what is out there and it is always a huge challenge to keep our inventory updated but we do the best we can to rise to the challenge of making a home for this kind of work.

Chapbooks appeal to me because:

– they represent an attempt to create a more personal means of production and to make gatekeepers less exclusionary

– they allow poets to present work in ways that reimagine what books can be or accomplish

– they are handmade, often very beautiful art objects in and of themselves

– they are approachable in that they are often much shorter than a full book-length so they can often be read in a single sitting

– they offer younger or less institutionally supported writers a way of getting their work out there and also a way for people by inventing presses to be able to participate in a conversation about poetry and to connect with writers they admire


When you begin to explore this part of the poetry scene, it seem rather small, but when you take a closer look, you get the impressions that it’s large and very vital. Could you please tell us a little bit about how the scene have changed and developed? Is it altogether different from the rest of the poetry scene / book market?

– It certainly feels as if there has been an explosion in terms of the number of presses making chapbooks, probably partly fueled by the growth of MFA programs graduating classes of poets every year, and partly by the internet/social media turning local conversations about poetry into national and international communities. My research remains hugely word of mouth driven since so many publications happen in small editions announced only inside networks online though I’m always trying to find new outlets to include in our shop (such as our budget and our limited bookshelf space can allow). I would not describe chapbook publishing as a scene exactly, and certainly poets have been making and distributing their work in chapbooks for ages, but more like the work of many overlapping communities.


Is it relevant to compare this niche market with vinyl records?

– I sometimes, especially with non-poets, might mention vinyl records or EPs as a loose comparison, in terms of the idea of B-sides or work-in-progress being made available. But obviously the big differences are a) presses are much looser, more DIY operations than most indie record labels b) handmaking a chapbook is a pretty different relationship to materials than sending off a record to be pressed c) the market is so much more about fellow poets in a shared, porous economy of reading and writing than with regards to music where listeners are not so often fellow musicians. They’re both related to passion but I think maybe there’s a bit less value in poetry placed on collecting.

 Farrah cutting a stencil for our banner

You know this ecosystem exceptionally well. Could you recommend a few recent books and a few publishers to follow? Are there any current trends that are particularly interesting?

– Off the top of my head, some great US-based include doublecross, dancing girl, graying ghost, horse less, the song cave, ugly duckling presse and so many others. Not sure if I see trends so much as a constant surge of new presses, many coming from other parts of the world. Recently we bought some great new books from Metatron in Canada and Vagabond Press in Australia for instance. And my list of presses that I intend to contact is humongous – the main limitation, even more than budget, is time since we are a small operation and right now I’m working pretty much single-handedly on most of this. Way too many books coming out all the time to make any more than a totally random listing – hope the list I sent in my last email might flag some good writing that I personally enjoyed especially:



Orlando White’s LETTERRS
Jackqueline Frost’s THE ANTIDOTE
Monica McClure’s TENDER DATA

Could you please tell us a little bit about what you can find and do at Berl’s except from buying chapbooks and poetry from small presses?

– At Berl’s acquiring new chapbooks is an important part of our mission but in general we also have been growing a very expansive collection of poetry from all sorts of presses, including university presses and some large publishers as well. We aim to have a curated collection of books that is diverse and full of compelling writing generally. We have been hosting a lot of events in our shop as well, mostly readings, about 2-3 a week on average, so that is a huge part of our work.

Ola Wihlke

Lämna en kommentar

Under Artiklar, Intervjuer

Intervju: Kenneth Pettersen om AFV Press, poesi och chapbooks


Det norska förlaget AFV Press är specialiserat på ung skandinavisk poesi. Det ger ut så kallade chapbooks, dikthäften, med poeter som inte ännu är etablerade på de stora förlagen. På vissa sätt påminner det lite om den amerikanska alt lit-scenen, med förlag som Boost House och, kanske i ännu högre grad, Muumuu House.

Det finns både likheter och skillnader och några av dem tar Kenneth Pettersen upp i sina svar på våra frågor. Han grundade AFV Press och förlaget har, eftersom det ger ut unga oetablerade poeter, blivit aktuellt i den pågående debatten om varför det finns så mycket bra ung dansk poesi, medan det är mycket mer tunnsått med unga poeter på de stora svenska förlagen.

Anna Axfors, som är aktuell med en chapbook utgiven av AFV Press, har i två artiklar, här och här, gett sig in i debatten. Pettersen tar upp den och rader av angränsande frågor i sina långa utförliga svar nedan.

Kan du berätta om när du drog igång AFV Press? Hur såg planerna ut?

– Planene da jeg startet AFV Press (den gangen het vi America’s Funniest Home Videos) sammen med en venn var nok ganske vage. Min venn hadde litt erfaring fra fanzine-virksomhet, og jeg hadde vel mest av alt bare en interesse. Det første vi gav ut var en bok av meg, basert på artisten The Weeknd sine tekster. Den andre var en amerikansk venn, David Fishkind, som gav ut et sammendrag av filmen Armageddon.

– De første utgivelsene våre var alle relativt konseptuelle, alle forfatterne fikk et ‘oppdrag’. Jeg hadde ikke så stort litterært nettverk, så jeg spurte bare folk jeg likte og som jeg tenkte kunne komme til å svare ja. Men jeg var vel også ambisisøs, husker jeg spurte Theis Ørntoft blant annet. Vi hadde et mål om at alle forfatterne skulle være under 30 år tror jeg. Et mer underbevisst mål var nok at jeg ønsket å bli kjent med flere i litteratur-Oslo.


Idag är ju AFV snarast ett skandinaviskt förlag. Kan du så här i efterhand se att ni nått olika steg i utvecklingen? Kände du till den amerikanska alt lit-scenen i början?

– Jeg skjønte relativt raskt at det var nødvendig å se utover Norge for å kunne gjøre det jeg hadde lyst til å gjøre med AFV Press. Det første året var det utgivelser fra USA, England, Danmark og Norge. Senere kom flere utgivelser fra Sverige. Du nevner Alt lit-miljøet, og det har vel vært/var en stor inspirasjon for meg fra starten og jeg lette etter forfattere som hadde en slags tilknytning til dette, enten helt konkret (som med Liam Adams og David) at de var en del av dette miljøet, litt mindre konkret (som Adrian Waldenstrøm, Daniel, Ole-Petter og Alexander Fallo) at de var påvirket av miljøet, eller enda mindre konkret (som Kristine og Unnveig) at skrivingen deres hadde berøringspunkter til dette miljøet uten at de selv nødvendigvis hadde lest noe fra Alt lit.

– Dette var i 2012, senere har jeg vel ønsket å bevege meg litt videre, og har særlig vært opptatt av hva internett og modern life gjør med skriving/lesing (noe forsåvidt Alt lit også er opptatt av). Forlaget gir ikke ut ‘det jeg liker’, men oftere ‘det jeg liker’ og ‘det jeg tror passer til forlaget’. Et skandinavisk miljø har etterhvert, synes jeg, blitt mer og mer tydelig og det har blitt enklere for AFV Press å finne tekster som passer profilen vår. Jeg har lagt merke til at Alt lit har fått mer oppmerksomhet i Skandinavia. Ironisk, siden Alt lit, i sin amerikanske versjon, døde høsten 2014, lol.

– Men Alt lit inspirerer meg ennå, fx Tao Lins og Mira Gonzalez’ Selected Tweets, eller Megan Boyles kommende LIVEBLOG (dette røper vel at jeg allerede er gammel i dette, nye, mer interessante stemmer finnes helt sikkert). Caspar Eric kalte nettopp det han skriver på bloggen sin for poppoesi, det kan nok være en merkelapp som passer godt på AFV Press også (i en nylig anmeldelse av Om jag dör ung av Hanna Rajs Lundström, kalte Mats O. Svensson tekstene ‘poetisk pop’), ikke nødvendigvis fordi vi navnedropper popkulturelle fenomener, men fordi poesien vi representerer er umiddelbar, samtidssensitiv og tilgjengelig, tror jeg.


Vilken funktion har AFV Press och andra liknande initiativ? Vilken funktion skulle de kunna ha?

– AFV Press er nok opptatt av litteratur som er en slags skandinavisk variant av, eller som er skandinavisk litteratur påvirket av, alt lit-miljøet i USA. Det var også min egen inngang til litteratur og chapbooks i kanskje 2008-2009. Utgivelser fra dette miljøet gjorde meg mer oppmerksom på både distribusjon og litteratur med en DIY-ånd, der man i særlig grad brukte internett, et medium jeg var godt kjent med.

– Jeg har hatt ulike samarbeidspartnere, men oppfatter nok nå AFV Press som noe både forfattere, lesere og redaktører til en viss grad ‘eier’. AFV Press er nok en av flere aktører i et tverrskandinavisk miljø av unge poeter med internettnærvær, popreferanser og en ‘snakkete’ skrivestil. For meg er en slik tverrskandinavisk deloffentlighet viktig først og fremst for å kunne løfte frem mange forfattere som av ulike grunner ikke blir plukket opp av den større offentligheten. Dersom man bare kan snakke om litteraturen når noen har gitt ut en ordentlig diktsamling eller en roman, mener jeg noe forsvinner fra offentligheten, forsøkene, tingene som ikke helt passer inn, det unge, de nye tendensene ennå ikke manifestert i et stort ‘verk’.

– Det pågår for tiden en debatt i Sverige, startet av Anna Axfors, som AFV Press publiserte i sommer, om de større forlagenes ansvar for den unge poesien. Jeg kan ofte ikke like det skandinaviske publiseringsklimaet, der de større forlagene gjør trygge valg, mens mindre litteraturinitativ ofte (synes jeg) hermer etter de større forlagene, fx med tanke på inntjening og redaksjonelle og estetiske valg. Jeg er, som du skriver noe om, glad i den amerikanske chapbooktradisjonen, og selv om jeg er glad i tryggheten man kan oppleve i det litterære Norge/Skandinavia, med økonomiske støtteordninger etc., kan jeg like hvordan armodet i USA tvinger frem veldig spennende litterære bevegelser.

– Det er selvfølgelig ikke bare strukturelt, men også basert på enkeltpersoner som har talent/gjør en innsats, jeg håper AFV Press kan være et slikt initiativ, som gjør noe på utsiden av systemet, og som kanskje gjør det å følge med på ‘scenen’ litt mer spennende. Chapbook-/fanzinekulturen legger vel til rette for en litt annen distribusjon, og det er interessant å tenke på hvordan litteraturen i Skandinavia ville vært annerledes dersom distribusjonen var annerledes.

Ett stort tack till Kenneth Pettersen för att han tog sig tid att svara på frågor. Vi hoppas framöver kunna intervju några av de författare som ges ut av AFV, recensera chapbooks och publicera texter av några författare i Veckans dikt.

Ola Wihlke

Lämna en kommentar

Under Intervjuer